EXOESQUELETOS

insect exoskeleton, of a bush cricket; photo by Karen Wise of MississippiA veces topas con algo que es similar a lo que ves a la derecha. Parece un grillo muerto y blanqueado, ¿verdad?

La cosa tiene que ver con un grillo, pero no es un grillo sí mismo. Es el exoesqueleto descartado de un grillo, y en eso queda una historia.

En un sentido, un insecto tiene su esqueleto afuera de su cuerpo. La "piel" de un insecto es tan curtida que funciona como una cáscara protectiva para el cuerpo. Desde que los insectos no tienen huesos, el exoesqueleto sirve como su esqueleto exterior.

En nuestros propios cuerpos, los músculos conectan a nuestros huesos. Cuando el músculo contrae, el hueso mueve, y cuando el hueso mueve el carne y el resto del cuerpo mueve también. No podríamos caminar sin nuestros esqueletos. El exoesqueleto del insecto sirve una función similar, porque los músculos de un insecto conectan a la superficia interior del exoesqueleto.

Si reflejas sobre el hecho que esqueletos duros cubren los cuerpos de los insectios, hay que preguntarse algo: ¿Cómo crecen los insectos?

periodical cicada emerging from exoskeltonEste es un problema auténtico para insectos y otros invertebrados con exoesqueletos, como las arañas. El problema es superado de una manera algo drástico. Lo que pasa es que de vez en cuando el exoesqueleto hiende, y una edición ampliada del insecto sale del exoesqueleto. Eso pasa con la cigarra a la izquierda.

Desafortunadamente para cualquier insecto que acaba de salir de su exoesqueleto, se necesita un poco tiempo hasta que se endurece el exoesqueleto nuevo. Durante ese tiempo de tener un exoesqueleto suave, el insecto es muy vulnerable a los depredadores.

¿Por qué eran los insectos diseñado así que tienen que pasar por estos tiempos tan peligrosos? Seguramente es porque durante el mayor parte de la vida de un insecto, el exoesqueleto es un beneficio tremendo. Ser vulnerable por algunos minutos o horas para varias veces en una vida es un trueque bueno en cambio por la ventaja de tener un exoesqueleto todo el resto del tiempo.

La foto arriba también muestra que muchas veces el exoesqueleto nuevo de un insecto recientemente salido de su exoesqueleto viejo necesita un poco tiempo antes de adquirir el color típico del insecto maduro.

Cuando un insecto sale de su exoesqueleto nuevo, decimos que el insecto muda.

Las etapas entre las mudas sucesivas se llaman instares.

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